Así luce el Centro Espacial Houston de la NASA

La Administración Nacional de Aeronáutica y el Espacio (NASA) controla sus operaciones en el espacio desde el Centro Espacial Lyndon B. Johnson en Houston, Texas.

El Centro Espacial Houston muestra los detalles sobre los programas espaciales y sus protagonistas. | Especial
Houston, Texas, Estados Unidos /

¡Houston tenemos un problema!, aunque imprecisa, dicha frase atribuida al astronauta Jack Swigert durante el accidentado viaje del Apolo 13, establece la conexión histórica entre la Administración Nacional de Aeronáutica y el Espacio (NASA, por sus siglas en inglés) y la ciudad ubicada al suroriente del estado de Texas, en los Estados Unidos.

Y es que Houston ha sido desde 1961 la sede del Centro Espacial Lyndon B. Johnson, el cual se encarga del programa de vuelos espaciales tripulados de la agencia estadounidense, y también es el centro de entrenamiento de astronautas.

El complejo Johnson Center fue nombrado así en 1973, en honor al difunto presidente y originario del estado texano, Lyndon B. Johnson. Desde entonces, el centro cumple una misión vital para impulsar la exploración espacial, las innovaciones tecnológicas y los descubrimientos científicos.

La sede de la NASA en Houston lideró los proyectos Gemini, Apolo, Apolo-Soyuz y Skylab, además de ser el hogar del programa de transbordadores espaciales de 1981 a 2011, actualmente dirigiendo las operaciones de la Estación Espacial Internacional, el desarrollo de la nave espacial Orion y el programa de puestos avanzados Gateway.

Centro Espacial Lyndon B. Johnson. | Foto: Especial

Johnson Center se ha convertido en una importante base de investigaciones y desarrollo de la agencia espacial, lo que ha beneficiado enormemente al Área Metropolitana de Houston, trayendo incluso fama mundial por ello, apodandola “Space City” o Ciudad Espacial en español.

Del Lyndon B. Johnson se desprende un centro oficial de visitantes que tiene fines educativos, de difusión de la ciencia y por supuesto turísticos, en el que se pueden conocer las entrañas de la NASA y los pormenores de lo que es ser un astronauta, además de las exigencias que conlleva y las emociones que se descargan.

El lugar es conocido simplemente como Space Center Houston o Centro Espacial Houston, el cual es visitado por más de un millón de personas al año y se encuentra dentro del mismo complejo que el Lyndon B. Johnson.

¿Qué tours ofrece el Centro Espacial Houston?

El Centro Espacial Houston ofrece a sus visitantes tres principales tours para conocer el día a día de los astronautas y cómo es que operan los programas espaciales y la infraestructura de la NASA.

Personal de la NASA mostró a Telediario las instalaciones donde se llevan a cabo las operaciones para las misiones espaciales, así como la infraestructura que rodea a los cosmonautas para desarrollar sus actividades en beneficio de la ciencia.

El primero de ellos es conocido como Tour del Parque de Cohetes o “Rocket Park Tour” en inglés, en el cual el visitante puede ver uno de los tres cohetes de Saturn V, además de otros cohetes que llevaron a cabo exploración espacial en programas como Apolo.

Cohete Saturn V restaurado. | Foto: Carlos Ortega

El segundo tour tiene que ver con la visita al centro de entrenamiento de astronautas, de ahí su nombre en inglés “Astronaut Training Facility Tour”. En este los asistentes podrán caminar por un sendero elevado mientras observan las instalaciones donde se llevan a cabo los entrenamientos y donde los científicos e ingenieros están desarrollando la próxima generación de vehículos de exploración espacial, por ejemplo.

Centro de entrenamiento de astronautas en Houston. | Foto: Especial

Como tercer y más emblemático tour está el “Historic Mission Control Tour” o Tour Histórico de Control de la Misión, el cual ofrece al visitante observar el centro de operaciones de la misiones espaciales, como Gemini y Apollo, lideradas por la NASA, incluyendo la misión de alunizaje Apolo 11.

Centro de control de misiones espaciales tripuladas. | Foto: Especial

¿Qué puedes encontrar en el Centro Espacial Houston?

Además de los tours para conocer las instalaciones donde operan las misiones espaciales y donde entrenan los astronautas, el Centro Espacial Houston cuenta con un museo con diferentes exposiciones que complementan la historia de los viajes espaciales y de sus protagonistas.

Entre las paredes del centro científico se pueden observar exhibidas diferentes piezas invaluables de la NASA, como los trajes espaciales de los astronautas en diferentes misiones, réplicas de los transbordadores espaciales y representaciones de los artefactos e infraestructura usada por cosmonautas en el espacio exterior.

Traje de astronauta. | Foto: Carlos Ortega

En una de las secciones de la exhibición se aborda la historia de la Estación Espacial Internacional, sus funciones y sus objetivos.

“La Estación Espacial Internacional es un trampolín desde la órbita terrestre hacia Marte, Mercurio y Géminis, la NASA está regresando a la Luna en nuestro camino hacia Marte. El programa Artemisa, que lleva el nombre de la hermana gemela de Apolo en la mitología griega antigua, está diseñado para llevar a la primera mujer y al próximo hombre a la Luna. La Estación Espacial Internacional está liderando el camino a través de la investigación y el desarrollo tecnológico”, señala uno de los gráficos de la exposición.

De la Estación Espacial Internacional se muestra un inodoro espacial o sistema de manejo de desechos, una estación de sueño, es decir donde duermen los astronautas, una caminadora adecuada al espacio y otras herramientas para que los cosmonautas se ejerciten.

Baño espacial. | Foto: Carlos Ortega

En esta exhibición la NASA nos muestra también las historias más enriquecedoras de la exploración espacial, como las primeras dos mujeres estadounidenses en el espacio, Sally Ride y Judith Resnik.

Cabina de sueño para que los astronautas duerman. | Foto: Carlos Ortega

Otra increíble historia que podemos apreciar en el Centro Espacial Houston es la de Walter Schirra. Alguna vez se le preguntó a su mamá sobre las aspiraciones que tenía de su hijo, a lo que ella contestó bromeando: “Sólo espero que no vaya a la cárcel”. Sin embargo, tiempo después, “Wally” se convertiría en uno de los primeros siete hombres enviados por la NASA al espacio.

En el complejo de difusión científica y aprendizaje también hay simuladores donde los asistentes adoptan la perspectiva de la Tierra desde el espacio, viendo “desde una nave” los azules del planeta.

Por otro lado, el centro permite entrar en contacto con superficies extraterrestres como las de la Luna y las de Marte, a través de un sistema de cristales meticulosamente colocados para evitar que dichos extractos rocosos sean dañados, un gran letrero te advertirá de la atracción: “Toca Marte”.

Espacio de la exhibición para tocar un pedazo del planeta Marte. | Foto: Carlos Ortega

En otra de las secciones del museo de la NASA los visitantes pueden comunicarse con los astronautas a través de mensajes escritos que son respondidos y exhibidos dentro del mismo complejo con la finalidad de acercar a ambas partes de una manera social y emocional.

“Entrenamos muy duro para estar preparados para cualquier escenario posible y saber cómo responder. Hay miles de personas apoyando activamente cualquier misión en un momento dado. Hay mucho que coordinar como equipo: la comunicación, los procedimientos, la tecnología. Esos momentos en el espacio son preciosos y realmente queremos aprovecharlos al máximo”, respondió la astronauta Kayla Barron a la pregunta sobre cuál es la cosa más retadora de ser un astronauta de la misión Artemisa.
Mensaje de la astronauta Kayla Barron. | Foto: Carlos Ortega

En una pared al fondo de la exhibición, la agencia espacial estadounidense honra la participación de cada uno de sus astronautas en cada una de las misiones que se han llevado a cabo desde la primera en la década de los 60 's hasta la actualidad.

En el muro destacan para México dos nombres, Rodolfo Neri Vela y Jesús Moreno Hernández, dos astronautas de origen mexicano que viajaron al espacio, el primero en la misión STS-61-B, del año 1985, y el segundo en la misión STS-128, del año 2009.

Fotografía de la misión STS-128 en la que participó el mexico-estadounidense Jesús Moreno Hernández. | Foto: Carlos Ortega

Otro rincón del Centro Espacial Houston es la Independence Plaza o Plaza de la Independencia, en la cual se muestra la única réplica del transbordador espacial que hay en el mundo, misma que está montada en uno de los dos aviones originales del transbordador. Sólo en la Independence Plaza el público puede ingresar a ambos vehículos. Originalmente la réplica se encontraba en el Centro Espacial Kennedy, pero fue trasladada a Houston en el año 2014.

Réplica única de un transbordador espacial en el Centro Espacial de Houston. | Foto: Carlos Ortega

¿Qué dice la NASA sobre el Eclipse Solar del próximo 8 de abril?

El 8 de abril de 2024, se producirá un eclipse solar total que atravesará América del Norte, cruzando por México, Estados Unidos y Canadá. Durante un eclipse solar total, la Luna se sitúa entre el Sol y la Tierra, bloqueando completamente la luz solar directa. Este fenómeno ocasionará un oscurecimiento del cielo similar al amanecer o al anochecer.

La NASA está enfocada en priorizar la seguridad, ampliar la participación, fomentar la ciencia, involucrar al público, activar la investigación científica y promover la ciencia ciudadana durante este eclipse.

Observar el Sol, nuestra estrella, puede ser tanto seguro como inspirador. La única manera segura de mirar directamente al Sol, ya sea durante un eclipse parcial o no eclipsado, es mediante el uso de protección ocular especializada, como gafas para eclipses, un visor solar o un telescopio equipado con filtro solar. También se pueden emplear métodos de visualización indirecta, como un proyector estenopeico.

Durante la breve fase de totalidad del eclipse solar total de abril de 2024, podrás disfrutar de la corona solar sin necesidad de gafas para eclipses. Recuerda que es posible observar el Sol de forma segura en cualquier momento, incluso sin un eclipse, siempre y cuando se utilicen medidas de protección adecuadas, como gafas para eclipses, un visor solar o un telescopio con filtro solar.

La NASA ha aprobado el financiamiento de cinco proyectos científicos interdisciplinarios con el fin de aprovechar al máximo el eclipse de 2024. Estos proyectos, liderados por investigadores de diversas instituciones académicas, se enfocarán en el estudio del Sol y su influencia en la Tierra utilizando una variedad de instrumentos, que incluyen cámaras a bordo de aviones de investigación de gran altitud, radioaficionados y otras tecnologías. Además, dos de los proyectos promoverán la participación activa de científicos ciudadanos.

¿Cuánto cuesta la entrada al Centro Espacial Houston?

Para personas de entre 12 a 64 años, la entrada al Centro Espacial Houston cuesta entre 30 y 35 dólares, dependiendo si se adquiere en línea a través de https://spacecenter.org/, o si se compra en la taquilla del lugar.

La entrada general incluye los Rocket Park y Astronaut Training Facility Tours, mientras que si se quiere ingresar al Historic Mission Control Tour, el boleto aumenta su costo a entre 45 a 55 dólares.

Réplica a escala de la Estación Espacial Internacional. | Foto: Carlos Ortega

El Centro Espacial Houston se ubica al suroriente de la Ciudad, específicamente en 1601 E NASA Pkwy.

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